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La Curva de Engel

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En la teoría del consumidor las personas tienen preferencias que les permiten elegir entre diversos conjuntos de canastas de bienes sujetas a la restricción presupuestaria del individuo la cual, a su vez, está delimitada por su ingreso disponible o renta.

En economía, la curva de Engel es un concepto que relaciona la demanda y el ingreso del consumidor estableciendo cómo cambia la demanda de un bien ante una variación en el ingreso, suponiendo que todo lo demás se mantiene constante.

Ernst Engel fue un estadístico alemán nacido en 1821 que observó los patrones de consumo de las familias alemanas de la clase trabajadora y relacionó su nivel de ingreso con los hábitos de consumo de dichas familias, principalmente sus gastos en alimentos. Con esos datos pudo observar que los hogares con mayor ingreso —aquellos que hoy decimos que se encuentran en un quintil de ingresos más alto— tienden a destinar una menor proporción de su renta a los alimentos que aquellos hogares con menor ingreso. Una vez descubierta esta relación, Engel afirmó que “la implicación de esta ley es muy interesante desde un punto de vista macroeconómico, ya que implica que cuanto mayor es el desarrollo económico de un país, menor es la proporción de la agricultura sobre la producción total”.

La pendiente de la curva de Engel determina el tipo de bien que estamos tratando, por lo tanto:

  • Cuando un aumento en el ingreso se traduce automáticamente en un aumento de la demanda del bien la pendiente de la curva de Engel será positiva y estaremos hablando de un bien normal.
  • Cuando un aumento en el ingreso se traduce en una disminución de la demanda de dicho bien, la pendiente de la curva será negativa y estaremos tratando un bien inferior.

Entre las conclusiones de Engel obtenidas del análisis del comportamiento del gasto de los hogares también destaca que, a medida que crece el ingreso disponible, los hogares tienen mayor espacio presupuestario para dedicar a otros gastos, como al ocio, puesto que ya tendrían cubiertas sus necesidades básicas.

Estableciendo un paragón con la situación actual, podríamos ejemplificar la curva de Engel con aquellos trabajadores que fueron suspendidos durante el distanciamiento social y ahora reciben un menor ingreso subsidiado por el gobierno— por esto, destinarán una mayor parte de su subsidio a la compra de bienes esenciales y tendrán un menor espacio presupuestario para el ocio y/o ahorro.

 

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